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Une longue tradition

L’aventure du thé en Inde débute au XIXe siècle. En 1834, le botaniste Robert Fortune importe 20 000 pieds de théier chinois qu’il fait planter dans la province d'Assam, située au nord-est de l'Inde, et autour de la ville de Darjeeling. D’abord réservé à l’exportation, le thé se démocratise dans le pays au début des années 1920 et devient une boisson vantée pour ses bienfaits sur la santé.

Une recette mythique est intimement liée à l’Inde : le Chaï. Ce mélange de thé noir, d’épices (massala), de lait et de sucre est la boisson nationale de l’Inde. Aujourd’hui, 85% de la production nationale – estimée à 950 000 tonnes – est destinée aux locaux.
 
 
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Les thés emblématiques

Trois grandes régions abritent les meilleurs thés du pays. Les plus réputés sont les Darjeeling, des thés d'altitude cultivés sur les contreforts de l'Himalaya. Il existe aujourd'hui plus de 90 jardins qui délivrent essentiellement des thés noirs exceptionnels. La récolte de printemps de Darjeeling (First Flush) – qui se déroule habituellement de début mars à fin avril – est un événement attendu par les amateurs du monde entier car ce sont des thés dotés d’une grande richesse aromatique. On peut également découvrir des récoltes estivales et automnales qui révèlent des thés aux parfums opulents, boisés et fruités.

Les thés d’Assam sont également très célèbres. Située à l'est de Darjeeling, entre le Bangladesh, le Myanmar (Birmanie) et la Chine, la région abrite des théiers qui poussent en basse altitude. Elle produit plus de la moitié des thés de l'Inde. Les thés d'Assam sont des thés puissants, épicés, tanniques et corsés.

La troisième grande région, celle de Nilgiri, se situe dans le sud de l'Inde. C’est la deuxième région productrice de thé après l'Assam. Proche du Sri-Lanka, elle offre des thés noirs de qualité à l’instar du Kotagiri Frost, un Grand Cru atypique qui se distingue par un profil aromatique proche d’un Darjeeling de printemps.
 
 
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